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Un démon nommé Méphistofele

Peut-être aurait-il dû s'appeler Léviathan, synonyme du grand monstre des monstres, mais Méphistofele ne se sent pas mal non plus. Et surtout considérant que ce nom fait référence à un Malin envoyé pour capturer les âmes ; Bien sûr, ceux de beaucoup ont déjà été captivés par son histoire… Et ceux qui doivent encore tomber dans la tentation.

Jusqu'à sa conversion en démon, le Mefistofele était une Fiat SB4. Son propriétaire était Ernest Arthur Douglas Eldridge, un coureur britannique qui après avoir risqué sa vie à chercher activement des records de vitesse en mélangeant différentes voitures avec des moteurs aéronautiques - en plus d'être ingénieur automobile, il était pilote d'avion - est décédé prématurément d'une pneumonie à l'âge de 40 ans. vieille. Choses du destin.

En 1922, il a commencé sa carrière avec une Isotta Fraschini équipée d'un moteur à réaction Maybach de 16.5 litres, six cylindres et 250 ch. Celui-ci a finalement été vendu à un Français connu sous le surnom de Le Champion, le chasseur de records est alors passé à Fiat.

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Le moteur du Mefistofele serait celui des bombardiers italiens de la terrible Première Guerre mondiale.
Crédit vidéo : Andy Watling, de Youtube

Sa nouvelle machine, bien qu'avec une plus petite cylindrée - « seulement » 10 litres-, lui a servi à remporter de petits succès jusqu'à ce qu'après des transformations successives, elle soit convertie en SB4 Eldridge o Méphistophèle. Un monstre indomptable avec lequel le pilote britannique a finalement réussi à battre le record de vitesse au kilomètre établi le 12 juillet 1924.

Le circuit de vitesse d'Arpajon, près de Paris, a été témoin des 234,97 km/h que la Fiat a atteints sur la piste où, à cette occasion, les perdants du pari étaient René Thomas et son Delage V12 de 10,5 litres et 350 chevaux. Réalisé son exploit, Eldridge a également vendu le Mephistofele à l'énigmatique Le Champion, en 1925 ; leurs vies passées à repousser les limites de la vitesse ne seraient plus jamais franchies.

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L'enregistrement

Mais revenons au processus par lequel une voiture terrestre s'est transformée en une voiture de l'enfer. Le coureur anglais acquiert le SB4, un ancien véhicule de compétition de 1908 -Fiat concourra au plus haut niveau jusqu'au début des années 20-, et change le moteur d'origine pour un moteur aéronautique FIAT de près de 22 litres et plus de 300 CV qu'ils montent, pour exemple, les bombardiers italiens Caproni Ca 46.

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Une SB4 agrandie, prête à battre brièvement - comme d'habitude à l'époque - le record de vitesse (Prêt par Fiat)

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Cependant, pour installer cette hélice, un nouveau châssis d'au moins 5,1 mètres de long était nécessaire, ce qui a été résolu -selon la légende- en remplaçant celui d'origine par celui d'un ancien bus londonien capable de supporter les 1,75 tonne de la bête. . La voiture a alors acquis une apparence équilibrée, bien que le comportement ait été brutal.

Pour autant, le record de vitesse n'a pas été atteint du premier coup : lors d'un précédent affrontement entre Eldridge et René Thomas, ce dernier a déposé une réclamation dénonçant que le Mephistofele n'avait pas de marche arrière, ce qui était illégal. Bien qu'ayant gagné, il a ensuite été disqualifié.

Six jours plus tard, son propriétaire parvient à s'assurer que la voiture dispose du mécanisme épargné, ainsi le record d'Arpajon, établi au dernier kilomètre lancé, est homologué en sa faveur. Cependant, comment il a fait la transformation de la boîte de vitesses sans la remplacer par une autre reste un mystère aujourd'hui.

Selon certaines sources, la boîte a soudainement disparu du véhicule et n'a jamais été retrouvée...

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Après avoir été vendu à Le Champion - en fait Gary Le Massurier -, et bien que certains prétendent avoir la preuve qu'il a couru avec le Mefistofele à Adélaïde, en Australie, c'est un fait que la machine infernale est revenue en Angleterre peu à peu à la fin des années 40. a été acheté par Peter Wike et les frères Jonh et Charles Naylor.

Avec elle, ils continueraient à participer à des courses jusqu'à ce qu'elle cesse d'être compétitive et soit reléguée aux oubliettes. En 1962, elle sera rachetée par Fiat toujours en état de marche et présentée à nouveau en société huit ans plus tard, au salon de Turin.

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Un spawn culte

Actuellement, le véhicule est exposé au Centro Storico Fiat, musée que la marque entretient à Turin situé précisément dans les premiers ateliers du groupe. Paradoxalement, le Mefistofele occupe le hall central, étant exactement au même endroit qu'il y a des années l'atelier dans lequel étaient préparées les voitures de course, y compris les SB4, se trouvait.

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Après une vie consacrée à la course, Fiat a su voir qu'il s'agissait d'un véhicule unique, parfait pour son musée (Courtoisie de Fiat)

En juin 2011, le véhicule s'est rendu sur la piste d'essai appartenant à Fiat dans la ville piémontaise de Balocco, à l'occasion d'une présentation à la presse d'une autre voiture de la marque. Depuis 1996, il n'avait été retiré que trois fois et, depuis la dernière, a subi une restauration minutieuse effectuée par son directeur mécanique, l'italien Gianfranco Dazia. Le processus a duré cinq ans.

Un mois après l'exposition Balocco, la voiture a voyagé en Angleterre, où elle a participé au Goodwood Festival of Speed. La dernière fois que le Mefistofele a été vu en public, c'était les 2 et 4 août derniers, lors des Schloss Dyck Classic Days 2013, un festival considéré par certains fans comme la réplique de l'allemand à l'anglais que nous venons de mentionner.

Il suffit d'assister à l'un des concours d'élégance qui se déroulent chaque année en Amérique, comme Pebble Beach ou Amelia Island, pour que ce démon ait marqué les cinq continents...

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Ce biplace -les singes n'arriveraient qu'à partir des années 30- sort de plus en plus (Fourni par Fiat)

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Les anges gardiens de Méphistofèle

Deux personnes sont en charge de l'entretien et de la conduite du monstre : son mécanicien, Gianfranco Dazia, et son pilote, Michele Lucente. Tous deux sont le tandem parfait autorisé par Fiat pour faire revivre ce véhicule unique.

Le Mefistofele est démarré par manivelle, et Dazia prend généralement environ 10 minutes d'efforts constants pour que l'imposant moteur soit alimenté par quatre carburateurs et 24 bougies à allumage magnéto.

"Il faut plus de temps pour démarrer cette voiture qu'une navette spatiale", affirme le mécanicien. Tout cela précédé d'un processus de graissage manuel méticuleux des soupapes et autres éléments mécaniques qui semblerait également à un conducteur moderne durer éternellement.

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Michele Lucente est celui qui est chargé de le conduire régulièrement. Il reconnaît que le Mefistofele est aussi rapide qu'une voiture de course de milieu de gamme, et il n'y a aucune raison d'en douter malgré son entraînement par chaîne car il manque de freins avant.

Aujourd'hui, se lancer à 170 km/h avec lui sur une piste d'essai n'est pas la même chose que de le faire en 1924 à 234,97 km/h sur un circuit de l'époque, même si cela peut nous donner une légère idée de ce qu'a subi Eldridge. " quand il l'a piloté. Selon les mots de Lucente, "Quand je sors de la voiture, mes mains continuent de bouger comme si j'avais dansé le San Vito." Inutile d'en dire plus.

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Alberto Ferreras

Écrit par Alberto Ferreras

Alberto Ferreras (Madrid, 1968) a développé sa carrière professionnelle dans le journal Le Pays depuis 1988, où il a travaillé comme éditeur graphique et éditeur du supplément Moteur jusqu'en janvier 2011. Diplômé en photographie, il a été finaliste du Prix Ortega y Gasset de ... Voir plus

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